Nós passamos um terço de nossas vidas dormindo, uma atividade tão crucial para a nossa saúde e bem-estar como comer. Mas o motivo pelo qual precisamos tanto de sono nem sempre foi claro. Sabemos que o sono nos faz sentir mais fortalecidos e melhora o nosso humor, mas o que está realmente acontecendo no cérebro e no corpo quando estamos em repouso?

Uma pesquisa identificou uma série de razões pelas quais o sono é fundamental para a nossa saúde. Quando estamos dormindo, o cérebro fica inativo correto? Na verdade, durante o sono, os neurônios no cérebro esquentam quase tanto quando eles estão acordados – por isso não deve ser surpresa que, o que acontece durante nossas horas de descanso é extremamente importante para o cérebro e as suas inúmeras funções cognitivas.

Aqui estão cinco coisas incríveis que seu cérebro faz enquanto você está dormindo – e boas razões para um bom sono esta noite:

Tomada de decisões.

O cérebro pode processar informações e se preparar para ações durante o sono. Quando estamos inconscientes, o cérebro é capaz de encontrar novas soluções e tomar decisões de forma eficaz.

Um estudo recente publicado na revista Current Biology descobriu que o cérebro processa estímulos complexos durante o sono, e usa esta informação para tomar decisões enquanto está acordado. Dispositivos de monitoramento do cérebro mostraram que, mesmo quando os sujeitos foram dormir, seus cérebros continuaram a preparar a função motora para criar respostas direita e esquerda com base no significado das palavras que ouviram.

Quando os participantes acordaram, no entanto, eles não se lembravam das palavras que ouviram.

Eles não só processaram informações complexas, estando completamente adormecidos, como fizeram isso de forma inconsciente. Esse trabalho lança nova luz sobre a capacidade do cérebro de processar a informação durante o sono, e também ao ser inconsciente.

Cria e consolida

Enquanto você está dormindo, o cérebro está ocupado com a  formação de novas memórias, consolidando as mais antigas, e ligando as mais recentes com as memórias anteriores, tanto durante o sono REM¹ e não-REM. A falta de descanso pode ter um efeito significativo no hipocampo, uma área do cérebro envolvida na criação de memória e de consolidação.

Por esta razão, o sono desempenha um papel muito importante na aprendizagem – nos ajuda a gravar a nova informação que nós estamos guardando para uma melhor memória posterior.

“Nós aprendemos que o sono antes de aprendizagem ajuda a preparar seu cérebro para a formação inicial de memórias,” diz Dr. Matthew Walker, da Universidade da Califórnia, pesquisador do sono, dos Institutos Nacionais de Saúde . “O sono após a aprendizagem é essencial para ajudar a salvar e gravar novas informações na arquitetura do cérebro, o que significa que é menos provável que você se esqueça.”

Pense duas vezes antes varar a noite para estudar para seu próximo exame: Se você não dorme, a sua capacidade de aprender novas informações pode cair em até 40 por cento!

Faz conexões criativas

O sono pode ser um poderoso impulsionador de criatividade,  a mente em um estado de repouso inconsciente pode fazer novas conexões surpreendentes que talvez não faria se você estivesse acordado.

Um estudo da Universidade da Califórnia em Berkeley descobriu que o sono pode promover “associações remotas”, ou conexões incomuns, no cérebro – o que poderia levar a um grande momento “agora entendi tudo” ao acordar. Ao acordar do sono, as pessoas são 33% mais propensas a fazer conexões entre ideias que aparentemente eram difíceis de serem relacionadas.

Limpa as toxinas

O sono pode dar ao cérebro uma chance de fazer uma limpeza.

Pesquisadores da Universidade de Rochester descobriram que, durante o sono, os cérebros limpam moléculas danificadas associadas a neuro-degeneração. O espaço entre as células do cérebro na verdade aumentam quando estamos inconscientes, permitindo que o cérebro possa eliminar as moléculas tóxicas que se construíram durante as horas em que ficamos acordados.

“Precisamos de sono,” disse Dr. Nedergaard, pesquisador do estudo. “Ele limpa o cérebro.”

Se não estamos dormindo bem, nosso cérebro não tem tempo suficiente para limpar as toxinas que potencialmente têm o efeito de acelerar doenças neurodegenerativas como Parkinson e Alzheimer.

Aprende e se lembra de como executar tarefas físicas

O cérebro armazena as informações em memória de longo prazo, através de algo conhecido como fusos do sono, que são rajadas de ondas cerebrais em frequências fortes que ocorrem durante o sono REM.

Este processo pode ser particularmente útil para armazenar informações relacionadas com tarefas motoras, como dirigir, balançar uma raquete de tênis ou praticar um novo passo de dança, de modo que essas tarefas se tornem automáticas. O que acontece durante o sono REM, é que as transferências cerebrais de memórias de curto prazo são armazenadas do córtex motor para o lobo temporal, onde se transformam em memórias de longo prazo.

“A prática durante o sono é essencial para bom o desempenho mais tarde”, disse James B. Maas, um cientista do sono na Universidade de Cornell, para a American Psychological Association . “Se você quer melhorar seu jogo de golfe, ou melhorar suas posições de yoga, durma mais.”

¹ Rapid Eye Movement (“movimento rápido dos olhos”), é a fase do sono na qual ocorrem os sonhos mais vívidos.